苹果与Imagination破镜重圆,开发GPU并不容易

2020年1月14日 | By News | Filed in: News.

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编者按:本文来自微信公众号“三易生活”(ID:IT-3eLife),作者 三易菌,36氪经授权发布。

提起苹果公司,大家可能想到的是iPhone、iPad、 iMac、AirPods等一连串风靡全球的消费类电子产品。不过真正对苹果过往历史比较熟悉的朋友可能会想到,在其铸就一个又一个辉煌的背后,则是一大串被抛弃合作伙伴的“累累白骨”。

比如早年间一直作为苹果A系列处理器的GPU IP提供方的英国芯片公司Imagination Technologies,就因为在2017年被宣布在两年内弃用其PowerVR系列GPU。并且后者由于高度依赖前者所支付的授权费用,导致苹果抽身而去后其股价直接跳水70%,甚至最终被迫卖给了基金Canon Bridge。

再被苹果“抛弃”之后,Imagination自然不甘如此,立刻指控苹果“未经授权使用了自家的机密信息和知识产权”。但因为两家企业之间巨大的体量差异,Imagination的反击最终则是无疾而终。

有了这种落井下石之举之后,苹果与Imagination后来自然就是大路朝天各走半边。但是就在近日,Imagination方面却突然放了个卫星,其在官网上宣布了与苹果达成新的多年期授权协议,以代替此前于2014年2月6日首次宣布的一项多年使用许可协议。根据这份新签订的协议显示,苹果方面讲可以使用Imagination更为广泛的知识产权(IP),并向其缴纳授权费用。

说实在的,在看到这则消息的时候,我们的第一感受就是“奇怪”。俗话说得好“好马不吃回头草”,尽管Imagination选择继续与苹果合作是为了钱,但当初抛弃了Imagination的PowerVR GPU转而采用自研GPU,并在2015年就停止接受Imagination新IP的苹果,看上去实在是没有回头的理由。

现阶段我们推测,苹果选择“吃回头草”的可能主要有三种。其一是目前苹果并非没有正在使用PowerVR GPU的产品,比如说Apple Watch Series 3、 Apple TV 4K,搭载A10处理器的2018款iPad和新款iPod Touch等等,因此如果不继续合作,这些使用了Imagination IP的产品未来维护或就就成为问题。

第二种情况,则是苹果需要避免一些可能存在的法律层面风险。众所周知,从iPhone X和iPhone 8系列搭载的A11仿生处理器开始,就已经在使用自研GPU。然而尽管其从未披露过自家GPU的具体指标,但业界通常将其视为2015年Imagination IP衍生的设计,并凭借着Rogue架构的许可独立开发。

考虑到从无到有设计一个全新GPU的难度,以及目前Intel、NVIDIA、AMD、Vivante、博腾先后退出这一市场的情况,苹果从PowerVR无缝切换到自家GPU的可能性显然并不大。并且其自己的metal与PowerVR之间的联系更是异常紧密,或有大量的核心专利无法绕过,这里的佐证就是A12中的GPU仍支持PVRTC(PowerVR纹理压缩)。因此苹果大概率是没有全新设计GPU的架构,而是通过对Imagination的Rogue架构进行魔改得来。

既然用了Imagination的IP就自然就需要付钱,结合2017年两家“闹分手”时,苹果的说法是在“两年内”弃用PowerVR。掐指一算,如今也差不多到了要续费的时候,因此在时间点上的吻合或也证实了外界的这一推测。

第三种可能则可能相当更激进,今年iPhone 11系列在发售之后就被大量用户吐槽发热严重,变身“火麒麟”,很多人认为需要怪罪的是其所配备的A13处理器。由于iPhone本身一直所采用的外挂基带策略就会带来更高的功耗,再加上晶体管数量的攀升,A系列处理器在散热方面或已经到了一个阈值。

而这时候,Imagination此前适时拿出,号称“有史以来发布过的性能最强大的GPU IP”的第十代PowerVR图形处理架构IMG A系列。从目前官方公布的纸面数据来看,IMG A系列拥有HyperLane(超线程)技术和完全重构的ALU(算术逻辑单元),在同样的硅面积之下,能够达到高通骁龙855上Adreno 640 GPU 175%的性能水平。

因此这样来看,未来苹果也不是没有再度直接使用Imagination提供GPU的可能。当然,由于Imagination并没有公布协议的具体细节,目前我们也只能进行一番猜测。但从苹果与Imagination从分手到破镜重圆唯一能够确定的,是在芯片设计上想要成功确实不是一件简单的事情,移动设备这个市场在经过了多年的发展之后,任何一家企业想要绕过高通、ARM、Imagination的专利,从无到有的设计一款产品无疑都不是件简单的事情。

IT.数码

via 36氪 https://36kr.com

January 7, 2020 at 08:43AM


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